17世紀黒死病→意外な感染経路

人類の歴史のなかで、最も致死率が高く、壊滅的な被害をもたらした感染病のひとつがペストであることは間違いない541年から767年にかけて、ユスティニアヌス帝時代の東ローマ帝国を中心に流行したペストでは、当時の人口の50パーセント近くが死亡し、ローマ帝国の崩壊を早めたと考えられている

17世紀イタリア、感染源とみなされていた「悪性の空気」から身を守るため、全身をガウンで覆い、大量の香辛料を詰めたくちばし状のマスクを装着している医師の絵画。

14世紀に流行した「黒死病」も同様で、わずか数年でヨーロッパ全体に広がり、人口の60パーセントが死亡したと考えられている

この非常に感染力の強い病気はこれまで、ネズミの体内で細菌が繁殖し、その血を吸ったノミがその後人間の血を吸ったときに細菌を吐き出すことに関係があるとされてきた。つまり、害虫や害獣の急増によってペストが発生し、継続したと考えられてきた。ところが、17世紀に英国の小さな村で起きた感染に関する最新の分析は、これまでの考えが疑問を投げかけることになった

英国中部ダービーシャー州のイーム(Eyam)村では、村の仕立て屋に、ノミの湧いた布がロンドンから持ち込まれたことでペストの感染が始まったと考えられている村民の死は1665年9月から1666年10月まで続き、数百人が死亡したこの村は、村全体を隔離するという、当時ほとんど前例のない、注目すべき手段を講じ、孤立状態で生活したことで有名だ

この村でのペストの感染状況を新たに分析した研究グループは、ネズミから人への感染は全体の4分の1に過ぎず、残りは人から人への感染であったと推定している

研究グループは、確率的区画モデルとベイズ解析法を使って、村民の死亡記録によって明らかになった、死亡と発生経路のパターンを再現した。その結果、人から人への感染が全体の75パーセントを占めていたという

誰が感染するかについては、年齢や貧富の状態、家族構成などが大きく影響することがわかった感染が最も多い集団は、患者の子どもや家族だった裕福な村民のペスト感染率が低かったのは一般村民や害虫・害獣との接触が少なかったためと考えられる

研究グループは、ペスト菌が広がるための主な橋渡し役となったのはシラミやヒトノミではないかという仮説を立てている。そうであれば、貧しい子どもたちの間に感染が広がったことも納得できる遊んでいる間にアタマジラミをもらいやすいと考えられるからだ

歴史上のひとつの感染例の分析にすぎないとはいえ、感染病経路の研究は今後の公衆衛生にも大きな意味があるだろう

TEXT BY BETH MOLE

WIRED.jp2016.05.29

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